MIT技术评论:亚马逊、谷歌、微软,谁将借助AI云成为有史以来最富有的公司?
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2018-04-10 15:41
文章摘要:亚马逊、谷歌和微软都想通过云计算来主导提供人工智能服务的业务。

Swami Sivasubramanian是亚马逊人工智能部门的负责人,多年来, 他的妻子一直想看看那些在夏天夜晚偷偷从森林里出来,悄悄搜刮他们位于西雅图郊区家中垃圾桶的熊。所以在圣诞假期,他开始搭建系统让妻子能够实 现这一愿望。­­­­­

到目前为止,他已经设计出了一种计算机模型,该模型可以训练自己识别熊,而忽略浣熊、狗和深夜慢跑者。在设计过程中,他使用的是名为SageMaker的亚马逊云服务,这是一款机器学习产品,专为那些对机器学习一无所知的应用程序开发人员设计。接下来,他将在自己的车库安装亚马逊的新DeepLens无线摄像机。这款售价250美元的设备将于今年6月上市,它包含了一款深度学习软件,可以将该模型的智能付诸行动,并在其认为看到一个熊访问者时向他妻子的手机发送警报。

Sivasubramanian的熊探测器并不完全是人工智能的杀手级应用,但它的存在表明,机器学习的功能正变得更易于使用。过去三年,亚马逊、谷歌和微软一直在将人脸识别和语言翻译等功能整合到各自的云服务——AWS、Google Cloud和Azure上。现在,他们正急于构建这些基本功能,以创建那些几乎任何类型的公司都可以使用的基于AI的平台,无论其规模和技术复杂性如何。

“机器学习在20世纪90年代早期就像关系型数据库一样:每个人都知道它对公司是有用的,但是很少有公司有能力利用它,”Sivasubramanian说。

但是目前,亚马逊、谷歌、微软,以及苹果、IBM、甲骨文、Salesforce和SAP等公司,都拥有庞大的计算资源和大量的人才来建立这一AI工具。同时,从商业的角度来看,他们也有必要参与到这个可能是最赚钱的技术大趋势中。

CCS Insight的分析师Nick McQuire表示:“最终,云计算将是大多数公司利用AI,以及技术供应商从中获利的方式。”

量化潜在的财务回报往往是困难的,但对于领先的AI云供应商而言,它们可能是前所未有的。谷歌的Cloud AI单元的产品管理高级总监Rajen Sheth说,未来几年,人工智能的规模可能会是云市场(2600亿美元)的两倍。而且,由于机器学习的本质——系统获得的数据越多,它提供的决策就越好,客户更有可能被锁定在最初的供应商手中。

换句话说,不管谁先脱颖而出,都将很难被超越。“该奖项将成为下一个科技时代的操作系统,”研究数字技术如何影响纽约大学斯特恩商学院经济的Arun Sundararajan表示。投资银行Avendus Capital US的总裁Puneet Shivam说:“AI云的领导者将成为历史上最强大的公司。”

不仅仅是亚马逊、谷歌和微软等在追求主导地位,阿里巴巴和百度等中国巨头也正成为主要力量,尤其是在亚洲市场。而且包括甲骨文、Salesforce和SAP在内的领先企业软件公司正在将机器学习嵌入到他们的应用程序中。当然,成千上万的AI创业公司也都有雄心成为未来的AI领导者。

那么,最终谁将成为赢家呢?

亚马逊、谷歌和微软都提供在照片和视频中识别人脸和其他物体,将语音、文字相互转换,以及进行自然语言处理,允许Alexa、Siri和其他数字助理理解顾客的查询等服务。

到目前为止,这些活动都还没有带来多少收入;AI的最大玩家也都不愿意在他们的财报电话会议上费心销售其商业人工智能服务。但是, 对于那些创建了底层技术和开发工具以支持机器学习的广泛商业化的公司来说,这种情况将很快会改变。就像微软为PC端(通过创建一个数以百万计的开发人员可用来构建PC程序的Windows平台),苹果为移动端(创建了iOS,催生了移动应用时代)所做的那样。

2015年,当谷歌开源公司内部AI专家用来创建机器学习工具的TensorFlow软件框架时吸引了众多开发者,它也随之跃居领先地位。但从那时起,亚马逊和微软就创造了类似的技术;他们甚至在2017年联手创建了Gluon,这是一种开源的界面,旨在使机器学习更容易使用,无论是否使用TensorFlow。

这三家公司都在继续研究如何使机器学习更容易理解,即使对于那些AI新手来说。这就是亚马逊SageMaker的设计思路和目的:构建机器学习应用程序远没有创建一个网站那么复杂。在去年11月SageMaker推出几周后,谷歌引入了Cloud AutoML。公司可以将自己独特的数据收集方式注入到这个技术中,它将自动生成一个改善业务的机器学习模型。谷歌表示,目前已有超过1.3万家公司要求尝试Cloud AutoML。

“世界上有两千万的组织可以从机器学习中获益,但是他们不能雇佣有相应技术背景的人,”Google Brain的负责人Jeff Dean说。“因为为了让1000万人使用机器学习,我们必须让这些东西更容易使用。”

那么,三巨头中哪一个能够取得最重要的先发优势呢?显然,它们都有巨大的优势,并且都没有明显的弱点。

以微软为例。二十年来,它在计算机视觉和自然语言处理等人工智能问题上一直在做突破性工作。它可以访问大量有价值的数据,包括来自Bing、LinkedIn、Skype以及超过10亿使用Microsoft Office的用户的内容,以随时更新其Azure云。简言之,没有其他公司会知道更多关于如何销售或帮助其他开发人员向企业和其他组织销售软件的信息。

这听起来很不错,但谷歌的目标远非局限于此:它被认为是人工智能领域的研发领导者,并且试图将人工智能应用于真正有价值的问题,尤其是在建造自动驾驶汽车方面。它还开发了自己的芯片来运行机器学习的基础设施。

自从交付了TensorFlow之后,它就成为了开源软件的拥护者。由于其搜索引擎可以获得比任何其他公司更多的数据,所以它也能够提供了对集体利益和愿望的详细描述。“他们当然会处于遥遥领先位置,”20岁的人工智能初创公司Scale的创始人Alexander Wang说。“他们有大量的数据可以转化为金钱,也有世界上最好的机器学习研究者。”

再来看看亚马逊。由于其苹果式的保密制度,直到大约一年前,它才被认为是AI领域的一员。但这种方式似乎掩盖了企业的锋芒。Sivasubramanian说,在过去的7年里,亚马逊的每一个商业计划文件都必须附加一个说明该部门如何利用机器学习的条款。

虽然在这方面它还推出很多的产品,但亚马逊在云市场上占有40%的市场份额,并且正在积极地利用自身的地位来主导人工智能云。它已经引入了许多以前只在内部使用的新服务。人工智能服务提供商Iterate.ai的首席执行官Jon Nordmark表示,亚马逊是最具攻击性的人工智能初创企业收购者,在过去几年里,它在这方面的花费是谷歌的两倍多,微软的四倍。

它正努力让Alexa成为下一个消费时代界面、语音的主宰。虽然谷歌已经在使用AI击败围棋冠军方面拨得头筹,但亚马逊正在利用其在工厂机器人技术和物流(每天递送数百万个包裹)方面的专长,在AI项目上为自己代言,将数字信息与来自现实世界传感器的数据融合在一起。Nordmark说:“虽然其他公司发表了更多的论文,但是亚马逊才是那个将AI真正落地的公司。”

或许真的如此。然而,尽管亚马逊在创造AWS方面领先于竞争对手数年,但这一次,没有人会坐视不管。这个奖项太诱人了,毕竟人工智能领先的机会是如此的有利可图。


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